James Weldon Johnson

James Weldon Johnson nació en 1871 en Jacksonville, Florida. Fue escritor, político, diplomático, crítico, periodista, poeta, educador, abogado, escritor de canciones, activista por los derechos humanos y prominente figura del Renacimiento de Harlem. Fue uno de los primeros profesores afroamericanos de la Universidad de Nueva York y el primer abogado negro en ser admitido en el colegio de abogados de Florida.

Fue durante sus años universitarios cuando Johnson por primera vez se dio cuenta de la gravedad del problema racial en Estados Unidos; la experiencia de la enseñanza le impresionó profundamente, haciéndole ver la necesidad de mejorar la vida de sus semejantes.

Las luchas y las aspiraciones de los negros americanos forman el tema central de una treintena de poemas que Johnson escribió cuando era estudiante. Tras su graduación, Johnson, con solo veintitrés años, volvió a Jacksonville para convertirse en director de la Escuela de Stanton.
Cuando su hermano regresó después de graduarse en el Conservatorio de música de Nueva Inglaterra, Johnson comenzó a colaborar con él en la composición de letras para sus canciones. Johnson y su hermano Rosamond se trasladaron a Nueva York, donde lograron cierto éxito en Broadway.
Johnson escribió la letra de Lift Every voice and sing, un homenaje a la resistencia negra, la esperanza y la fe religiosa, que posteriormente fue adoptado por la NAACP y es conocido como el Himno Nacional Negro. Durante este tiempo, James Weldon Johnson también estudió literatura creativa en la Universidad de Columbia.

Johnson ejerció como activista trabajando en educación, en el cuerpo diplomático y luchando por los derechos civiles. En 1904 participó en la campaña presidencial de Theodore Roosevelt. Después de llegar a la presidencia, Roosevelt nombró a Johnson cónsul de Estados Unidos en Venezuela. Tras su regreso a Nueva York, Johnson se involucró cada vez más en el Renacimiento de Harlem. Escribió sus propias obras y apoyaba el trabajo de otros, publicando antologías de espirituales y poesía negra. Debido a su influencia y su poesía innovadora, Johnson se convirtió en el líder del Renacimiento de Harlem en la década de 1920.

Durante el tiempo que estuvo en el servicio diplomático, escribió la que se convertiría en su obra más conocida, Autobiografía de un ex hombre de color (The Autobiography of an Ex-Colored Man), que publicó de forma anónima en 1912.
Su colección God's Trombones: Seven Negro Sermons in Verse (1927) es considerada su obra poética más importante. Con ella demostró que la vida popular negra podía ser un tema serio para la poesía. En 1930, publicó un estudio sociológico, Negro Manhattan (1930). En Negro Americans, What Now? (1934), concebido como una extensión del anterior, abogó por los derechos civiles de los afroamericanos.